Mohamed Melehi, Composition, 1970 Acrylique sur panneau, 120 x 100 cm Collection MACAAL

Rétrospective d'un maître marocain moderne

Mohamed Melehi et les archives de l'école d'art de Casablanca sont une célébration du patrimoine visuel qui a été à tort occulté pour la scène artistique mondiale

Un étudiant prépare l'exposition des travaux des étudiants à la Galerie des Beaux-Arts du Parc de la Ligue Arabe, organisée par l'Ecole des Beaux-Arts de Casablanca, juin 1968. Photo M. Melehi. Archives Famille ChabâaUn étudiant prépare l'exposition des travaux des étudiants à la Galerie des Beaux-Arts du Parc de la Ligue Arabe, organisée par l'Ecole des Beaux-Arts de Casablanca, juin 1968. Photo M. Melehi. Archives Famille Chabâa. Toutes les images sont une gracieuseté du Musée d'art contemporain africain Al Maaden (MACAAL).

Quand on pense à des contributeurs importants à l'avant-garde marocaine et arabe, Mohamed Melehi - un artiste et visionnaire est primordial. Développée à l'origine et présentée auparavant aux Mosaic Rooms de Londres, la rétrospective «New Waves: Mohamed Melehi and the Casablanca Art School Archives». Organisée par Morad Montazami et Madeleine de Colnet, Zamân Books & Curating a fait un tour au MACAAL, au Maroc. La rétrospective offre aux téléspectateurs un parcours chronologique de la carrière de l'artiste avec des œuvres inédites jusque-là clés, offrant une nouvelle perspective et une nouvelle narration.

Sara Moneer Khan: Mohamed était un maître moderniste arabe et figure de proue de l'École d'art de Casablanca, dont les peintures psychédéliques emblématiques rendent hommage à la longue lignée d'abstraction dans l'art islamique tout en faisant un clin d'œil à Frank Stella, Esworth Kelly et le Bauhaus. Qu'est-ce que «Nouvelles vagues: Mohamed Melehi et les archives de l'école d'art de Casablanca représentent pour vous en tant que conservateurs?

Morad Montazami et Madeleine de Colnet: «New Waves» est une référence au schéma visuel éternel de la vague qui obsède encore Melehi à ce jour. Mais c'est principalement une expression comprise comme une devise pour briser la règle (coloniale), initier une révolution artistique et ainsi de suite, tout comme l'école d'art de Casablanca et Melehi l'ont fait de leur propre chef. La référence implicite au mouvement cinématographique «new wave» y est également en jeu puisque nous parlons des années 1960 comme d'une ère commune aux avant-gardes transnationales et transmédias. L'exposition pour nous représente tout d'abord une célébration d'un patrimoine visuel qui a été à tort occulté pour la scène artistique mondiale et les musées internationaux. «De nouvelles vagues » c'est aussi souligner les multiples facettes d'un artiste cosmopolite du continent africain comme Melehi: de ses expériences géométriques à la révolution culturelle mise en mouvement à l'École de Casa et son rôle clé dans le développement de l'éducation artistique au Maroc, ainsi que son important travail de photographe, éditeur, designer, graphiste et muraliste, qui a largement contribué à façonner l'esthétique des réseaux artistiques post-coloniaux et panarabes.

Mohamed Melehi, Composition, 1970 Acrylique sur panneau, 120 x 100 cm Collection MACAALMohamed Melehi, Composition, 1970. Acrylique sur panneau, 120 x 100cm. Collection de MACAAL.

Comment votre rôle de conservateur a-t-il formé le récit curatorial de la présentation du «âge d'or »de l'avant-garde marocaine, arabe et africaine.?

Offrant un ensemble richement documenté de chronologie et de sujets sur les voyages et la trajectoire de Melehi, l'exposition veut montrer à quel point son expérience pourrait être «mondialisée». Notre recherche menée par Zamân Books & Curating (la plateforme d'étude de la modernité arabe, africaine et asiatique) consiste à retracer les étapes d'un chemin plus complexe qu'il n'y paraît - dépassant le schéma binaire de l'Est et de l'Ouest. Alors que nous travaillions sur la classification d'une très grande quantité d'archives visuelles et de documentation artistique

l'école d'art de Casablanca, et plus largement sur les arts nord-africains des années 1960, nous étions en fait en mesure d'éditer une histoire visuelle dans de nombreuses directions différentes. Notre rôle alors, non seulement d'organiser un espace pour le regard, mais aussi un espace de connexions géographiques, s'est élargi à celui de travailler autour d'une cartographie des documents. Dans cette perspective, nous n'agissons jamais sur une idée préconçue d'un «âge d'or», mais nous faisons plutôt de notre mieux pour simplement trouver le bon ordre et le bon endroit pour que chaque image prenne la signification la plus véridique dans un récit cohérent mais vivant. Finalement, on peut admettre que c'est encore à partir de ce continuum d'images et de données historiques qui résonne le plus chez nous, ce sentiment d'un âge d'or pour les arts postcoloniaux et la croissance culturelle dans les pays du Sud.

L'exposition est divisée en trois sections - à différentes époques. Pourriez-vous décrire ces différentes sections et la vision curatoriale de chacune?

Nous commençons avec 1957-1964. DE ROME À NEW YORK: STRUCTURES PRIMAIRES ET PEINTURE À BORD SOUPLE. L'introduction de l'exposition nous emmène à Rome dans les années 1950, où Melehi est l'un des premiers artistes du continent africain à montrer son travail dans des galeries d'avant-garde comme la Galleria Trastevere. Les premiers échanges et voyages à New York, où il participe à l'exposition de 1963 du MOMA «Hard Edge and Geometric Painting», représentent une autre nouvelle dimension pour Melehi.

1957-1964. DE ROME À NEW YORK: STRUCTURES PRIMAIRES ET PEINTURE À BORD SOUPLE section. © Omar Tajmouati

II. 1964-1978. DE NEW YORK CITY À CASABLANCA: DES MILLIERS DE VAGUES EN HYPERSPACE. Le retour à Casablanca marque le début d'une aventure mémorable dans les studios de l'École des Beaux-Arts de Casablanca. Ici, aux côtés de Farid Belkahia, Mohammed Chabâa, Bert Flint et Toni Maraini, Melehi a dirigé l'un des mouvements les plus importants de l'histoire de l'art post-colonial. Cette section de l'exposition se concentre également sur sa pratique en tant que concepteur-activiste et l'exposition-manifeste de 1969 sur la place Jma el-Fna, ainsi que sur le travail en studio et les actions entreprises à l'École des Beaux-Arts.

Une partie de l' 1964-1978. DE NEW YORK CITY À CASABLANCA: DES MILLIERS DE VAGUES EN HYPERSPACE section. © Omar Tajmouati

III. Les années 1980. REFRAMING THE WAVE: ENTRE AFRO-BERBERISME ET ARCHITECTURE POST-COLONIALE. Au cours des années 1980, Melehi développe une synthèse dynamique de tous les éléments de sa pratique: il revient aux sources africaines et berbères (notamment dans les plafonds peints des mosquées rurales), comme le groupe de Casablanca l'a toujours encouragé, mais aussi à partir de son expérience architecturale dans les années 1970 (avec la firme Faraoui et De Mazières), ainsi que sa pratique de muraliste, aboutissant au légendaire Asilah Arts Festival, qu'il a cofondé en 1978.

Une partie de Les années 1980. RECADRER LA VAGUE: ENTRE AFRO-BERBERISME ET ARCHITECTURE POST-COLONIALE section. © Omar Tajmouati

Comment décririez-vous la contribution de Mohamed à façonner l'esthétique des réseaux artistiques post-coloniaux et panarabes?

Melehi était artiste et activiste, graphiste et éditeur mais aussi migrateur. L'agilité et la pertinence de ce voyage et de ce voyage artistique semblent incroyables pour nous, nous devons imaginer comment un étudiant en art de 20 ans originaire du nord du Maroc, Asilah, pourrait voyager en bateau, en voiture, en train, puis en avion à travers la Méditerranée jusqu'à la Atlantique et passant par l'Asie de l'Ouest. Son héritage post-colonial et panarabe doit être compris à travers sa capacité à relier des lieux et donc à inverser le point de vue des chanoines modernistes également. Le Festival panafricain d'Alger en 1969, auquel Melehi a participé - après avoir déjà participé à la Biennale d'Alexandrie en 1958 - a concentré le dynamisme de ces réseaux d'artistes révolutionnaires, des festivals aux biennales: Le Festival panarabe des arts plastiques à Damas en 1971, suivi du Festival de Bagdad Al-Wasiti en 1972, de la première Biennale de Bagdad en 1974, dont les protagonistes et le réseau ont conduit à la Biennale de Rabat en 1977 où les artistes de Casablanca étaient fortement impliqués. Sans parler de la cause palestinienne et des solidarités visuelles dans lesquelles Melehi a joué un rôle clé. Partout où il était impliqué, il semblait toujours au bon endroit au bon moment, répondant à la situation avec des conceptions visuelles diverses mais toujours unificatrices.

Affiche de l'exposition M. Melehi. Peintures récentes, The Bronx Museum of the Arts, 1984-1985. Archives Toni MarainiAffiche de l'exposition 'Mohamed Melehi: Tableaux récents', Musée des Arts du Bronx, 1984-1985. Archives Toni Maraini.

L'école d'art révolutionnaire et influente de Casablanca a rejeté les styles académiques occidentaux en faveur de l'abstraction et de la culture visuelle marocaine, a encouragé les étudiants à regarder au-delà de la tradition académique occidentale et à rechercher la culture visuelle locale. Quel rôle voyez-vous "Nouvelles vagues: Mohamed Melehi avec les archives de l'école d'art de Casablanca » jouer en aidant à écrire un nouveau récit autour de la culture et du patrimoine africains contemporains?

Aux côtés de Bert Flint mais aussi de l'artiste Farid Belkahia, Melehi a contribué à relocaliser la tradition marocaine des arts visuels au sein du continent africain et à révéler les liens iconographiques directs et les connexions entre la soi-disant «Afrique du Nord» et «Afrique subsaharienne». D'où le rôle fondamental des populations sahariennes au sein du patrimoine multiculturel du Maroc - la recherche, particulièrement intense dans le Haut Atlas et les montagnes de l'Anti-Atlas dans les années 1960. Ce lien représente pour ce groupe de penseurs visuels, le véritable vecteur de l'afro-berbérisme, démontrant que la civilisation n'est pas produite par les seuls centres urbains et marchands, mais aussi par le désert et ses populations nomades. Il s'agit donc de retracer les profonds transferts culturels, d'un côté à l'autre d'une frontière sub-saharienne qui se dissout, car ces échanges ont lieu bien au-delà du contexte des frontières nationales ou coloniales. Sur une page méthodologique, c'est fascinant le temps passé et la quantité de photographie patiemment produite par Melehi; notamment tous les plafonds peints des mosquées et des zawiyas du Souss, mais aussi les femmes artistes berbères qui ne sont pas moins «contemporaines» que tout autre artiste (car ces tapis sont encore produits aujourd'hui ce qui conduit à écarter le terme « arts populaires »).

«New Waves: Mohamed Melehi and the Casablanca Art School Archives» est actuellement présenté par la Alserkal Arts Foundation à Concrete, Dubaï, Émirats arabes unis. Cette exposition a été organisée en collaboration avec le MACAAL. L'exposition était présentée au MACAAL du 21 septembre 2019 au 5 janvier 2020.

Sara Moneer Khan